• by Alex Izquierdo
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Alimentos funcionales. La nueva nutrici贸n

La demanda de la alimentaci贸n se ha ampliado mucho. Si, anteriormente, busc谩bamos una alimentaci贸n suficiente para evitar enfermedades por d茅ficit, actualmente deseamos que ayude a mejorar nuestra salud y a prevenir otro tipo de enfermedades. Incluso se espera de esta que nos proporcione un estado de salud 贸ptimo. En definitiva, buscamos una alimentaci贸n que nos permita una mejor calidad de vida.

En este sentido nacieron los alimentos funcionales, que aparecieron inicialmente en Jap贸n, en los a帽os ochenta. Se trata de alimentos que, con independencia de aportar nutrientes, han demostrado cient铆ficamente que afectan beneficiosamente a una o varias funciones del organismo, de manera que proporcionan un mejor estado de salud y bienestar.

M谩s all谩 de la propia alimentaci贸n, estos alimentos favorecen el bienestar f铆sico y mental de las personas, y a su vez, ejercen un papel preventivo ya que reducen los factores de riesgo que provocan la aparici贸n de enfermedades.

Estos alimentos deben presentarse en formato alimento y no tipo complemento o suplemento alimenticio. Las condiciones de higiene y seguridad de los alimentos funcionales est谩n reguladas como cualquier otro alimento. En este sentido, tanto en Espa帽a como en Europa, existe una legislaci贸n que contempla que cuando se realicen afirmaciones relativas a que un producto est谩 enriquecido con alg煤n nutriente determinado, el envasado debe contener obligatoriamente el etiquetado nutricional, indicando el aporte real del producto en ese componente.

As铆, pueden tratarse de alimentos naturales o procesados a nivel industrial (no incluy茅ndose en este caso los complementos alimenticios que muchas veces se presentan bajo un formato farmac茅utico), y por tanto deben incluirse dentro de una dieta sana y equilibrada y en las mismas cantidades que habitualmente se consumen el resto de alimentos.

Estos alimentos deben poseer un respaldo en cuanto a base cient铆fica (que documente los beneficios del ingrediente destacado) para as铆 poder atribuirle determinadas propiedades saludables o alegaciones de salud. Al tratarse de alimentos, no debe inducir al error del consumidor ni hacer creer que con su ingesta, por s铆 misma, se puedan evitar, tratar o curar enfermedades. Son, por tanto, alimentos y, como tales, deben incluirse en una dieta variada, equilibrada y saludable.

Existen un gran n煤mero de alimentos en el mercado. Solamente en Europa existen centenares de este tipo de alimentos registrados. Entre algunos ejemplos encontramos determinados alimentos como los cereales, los cuales se suelen enriquecer con minerales y vitaminas. Otros pueden ser la leche, en el cual se puede haber reducido o modificado la cantidad de 谩cidos grasos contenidos, o incluso los refrescos o zumos a los que se les puede incorporar un suplemento de fibra.

Como alimentos funcionales m谩s estudiados y com煤nmente ofertados por la industria alimentaria, encontramos los probi贸ticos y prebi贸ticos. Los probi贸ticos son alimentos fermentados por microorganismos vivos, principalmente con cepas de Lactobacillus, Bifidobacterias que podemos encontrar, por ejemplo, en los yogures. Para que un alimento sea considerado probi贸tico, este debe contener microorganismos vivos con efectos beneficiosos para el consumidor, como el de la mejora del equilibrio de la flora intestinal.

Por su parte, los alimentos con ingredientes prebi贸ticos no contienen microorganismos vivos; no obstante, ayudan a mejorar el equilibrio intestinal, concretamente a partir del est铆mulo de ciertas bacterias del colon. Uno de los ingredientes principales son los fructooligosac谩risos (FOS), que se incorporan sobre todo en alimentos infantiles.

Ambos ingredientes, prebi贸ticos y probi贸ticos, se asemejan en que producen una estimulaci贸n de la inmunidad gastrointestinal, act煤an a nivel del colon y聽mejoran el equilibrio de la flora intestinal.

Probi贸ticos
Contienen
microorganismos vivos

Prebi贸ticos
No contienen
microorganismos vivos

Simbi贸ticos
Incluyen ingredientes probi贸ticos y prebi贸ticos

M谩s recientemente apareci贸 una nueva modalidad de alimentos funcionales: los simbi贸ticos. Estos incluyen ingredientes probi贸ticos y prebi贸ticos, de manera que se potencian las acciones de ambos.

Actualmente, los alimentos funcionales tienen un gran peso en nuestra alimentaci贸n por presentar un valor a帽adido cada vez m谩s demandado por el consumidor, que es la salud. Una tercera parte de los problemas de salud est谩n relacionados con la alimentaci贸n por lo que, ser consciente de lo que comemos puede suponer el primer gran paso hacia una mejora sustancial de aquella.

Fuentes:

  • Instituto OMEGA 3
  • Col路legi de Farmaceutics de Barcelona
  • British Nutrition Foundation
  • Sociedad Espa帽ola de Nutrici贸n Comunitaria (SENC)
  • Agencia Espa帽ola de Consumo, Seguridad Alimentaria y Nutrici贸n (AECOSAN)
  • European Food Safety Authority (EFSA)
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